Wat is de kans dat er buitenaards leven bestaat in het universum? Toen Jeremy Drake aan het eind van de jaren tachtig zijn carrière begon, leek de vraag of we alleen in het universum zijn nog steeds buiten het rijk van de wetenschap te liggen. ”Het was, en is nog steeds, alsof we het bestaan ​​van God niet konden bewijzen of ontkennen”, zegt Drake. ”Er waren geen gegevens.”

De komst van telescopen en spectrometers

Halverwege de jaren negentig onthulden geavanceerdere telescopen en spectrometers de eerste planeten rond verre sterren – een ontdekking die voor de eerste keer de verleidelijke mogelijkheid van het leven elders in de Melkweg opende. In de loop der jaren is het aantal bekende planeten geëxplodeerd tot meer dan 1.700. Vorige maand kondigde NASA aan dat zijn Kepler-ruimtetelescoop, die in 2009 werd gelanceerd, de identificatie van 715 nieuwe planeten in een baan om 305 sterren mogelijk maakte, waaronder vier die de juiste afmeting en afstand van hun sterren hadden om vloeibaar water te ondersteunen, en dus het leven hebben zoals wij het kennen.

Wetenschappelijk onderzoek

Hoewel het onwaarschijnlijk is dat we deze planeten snel kunnen onderzoeken, zijn wetenschappers begonnen met het doen van fundamentele onderzoek. Onderzoek dat op een dag zou kunnen helpen vaststellen welke nieuw ontdekte planeten de grootste kans hebben om buitenaards leven te ontvangen.

Wat zijn de kansen dat er leven te vinden is in het universum?

De situatie is met de jaren heel snel veranderd. Voor 1995 hadden we geen idee – we hadden maar één bekend zonnestelsel. In de jaren ‘60 beweerden wetenschappers dat het bepalen van de waarschijnlijkheid van het aantal planeten in de Melkweg puur giswerk is. Rond 1980 begon men voor het eerst dingen te zien, de zogenaamde ”stoffige schijven”, rond zonachtige sterren. Grotere en betere missies zagen deze schijven ook in grotere aantallen. Hierdoor kwamen we in het tijdperk van planeetdetectie, beginnend in het midden van de jaren ’90. Uiteraard lagen deze eerste planeten heel dicht bij hun moederster, gasreuzen zonder ook maar enige kans om leven te herbergen. De reden waarom ze als eerste uit de bus vielen, is omdat ze makkelijk gedetecteerd konden worden. Maar wetenschappers zijn nu van mening dat er een zeer grote kans bestaat dat er meer aardachtige planeten rond sterren zullen worden gevonden. Misschien bestaan er andere manieren om leven te ontwikkelen dat niet noodzakelijkerwijs planeten nodig heeft, maar de eenvoudigste manier is wel om een ​​stabiele omgeving te hebben, zoals een planetair systeem dat energie krijgt van een nabijgelegen ster. Andere aardachtige planeten vinden zijn dus de beste gok op leven elders in het universum.

Wat zal de impact van buitenaards leven op aarde zijn?

Vermoedelijk zal het een enorme impact hebben. Zowel op psychologisch, theologisch en sociaal vlak. Laat ons hopen dat als er leven op andere planeten wordt ontdekt, en zeker als er communicatie of tekenen van beschavingen worden gevonden, het perspectief van de mens zal veranderen. De mens mag zich wel wat minder belangrijk gaan voelen! Helemaal mee in het verhaal? Dit moet je weten over Mars One.